High-Quality Living & Working Spaces Made From RECYCLED Shipping Containers

Aurtenetxea Containers together with Zabala Arquitectos architecture studio has initiated a new product project to create a living or working space from recycled shipping containers, to meet sustainability challenges, through increasing materials’ lifespan and having affordable prices to promote social innovation supporting inclusion. These living or working spaces are made out of standard shipping containers, they are more affordable than traditional buildings, and also meet safety, health and habitability requirements: structural stability, natural lighting, thermal insulation, efficient energy use, acoustic insulation, fire protection, user’s safety, anti-vandalism, customised high-quality finishing, and the use of low impact sustainable materials.

Agendas addressed
DecarbonisationUrban mobilityClimate change
Public spaceHousingSocial inclusion and integration
Local economies and employment
Pathways followed
  • Involve citizens through participatory implementation
  • Encourage local private and civic engagement
  • Promote social innovation supporting inclusion
  • Create and close local value chains
  • Implement sustainable procurement principles

The Spanish construction sector has been under pressure since 2008, with the number of operating companies having decreased by 19% to 2012. The number of people working in the sector has declined by 50.4% (2008 – 2013) (statistics from Country profile made by the "European Construction Sector Observatory", March 2016). We started this new activity in order to rethink the use of the company’s shipping containers with an architectural approach to give them a second purpose, which would eventually result in an increase in the people from different public and private enterprises involved in the project as well as in the number of in-house workers.

In Action

With the uniqueness of the customised spaces we achieve and the great capacity to interact with the public has made our containers the best instrument to support different cultural, sports and artistic performances.

We started collaboration with the Art degree students from the University of the Basque Country together with the Maritime Museum of Bilbao. The students’ urban art made of containers enables Bilbao’s citizens to participate in their work while projecting these young artists’ artwork and roles. (For more information visit:

Other art exhibitions have been held in our transformed containers such as our participation in Bilbao Art District week along with SC Gallery and a different artist every year. We enhanced the blood-donations project launched by Alzola Basque Water and Athletic Football Club with the aid of our pop-up installation made out of containers. (

We enhanced the blood-donations project launched by Alzola Basque Water and Athletic Football Club with the aid of our pop-up installation made out of containers:

We became the office of a new high-tech underwater cellar located in Plentzia’s seafront in one of our containers:

Our pop-up Bilbao Basket official store brought the team’s brand closer to the public:

Our containers commemorated the 130th anniversary of Bilbao’s Coral with a customized temporal installation on Doña Casilda’s Park:

The Provincial Council used one of our temporary customised containers to develop EMAUS charity activities in some of the main streets of Bilbao.

Various concerts where held in our open-side containers in collaboration with: a local Beer company called La Salve, BBK Live Concerts, and above all the Tosta Project, a collaboration project between cultural agents in several minority language communities of Europe’s Atlantic coast, which will also serve as one of the travelling embassies of Donostia / San Sebastian 2016 European Capital of Culture. The project combines the promotion of artistic creation, the celebration of linguistic and cultural diversity and the balanced management of local languages in an international project. The sending out of ’cultural cargo’ in the shape of sea containers will be the reason for mapping an itinerary endingat the participating communities: Alba (Scotland), Cymru (Whales) Fryslân (Netherlands) Gaeltacht (Ireland), Galicia and Cornwall; where a 2-3 day festival was held to highlight linguistic and cultural diversity in Europe and spread the values of San Sebastian 2016.




The complexity of our projects has increased in parallel with sales, making the balance shift from housing units to working units, pop-up or urban installations. This is because our product produces a bigger impact when located in public spaces. Our units generate curiosity in the public when located in different urban spaces highlighting the different issues we are trying to make an impact on, including art, culture, caring for the environment, local sport, etc.

Challenges and lessons learned

We have had to overcome people’s first reaction to the use of recycled containers as something belonging to the industry and therefore characterised as ugly and filthy. We presented a two-unit home in a local Real State fair to demonstrate the modules meet safety, health and habitability requirements: structural stability, natural lighting, thermal insulation, efficient energy use, acoustic insulation, fire protection, user’s safety, anti-vandalism, customised high-quality finishing while using low impact sustainable materials. The aesthetic barrier we had encountered was only demolished after we constructed two prototypes that could be later on rented and customised for different firms.



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The European Sustainable Cities Platform was launched in 2016, following the 8th European Conference on Sustainable Cities & Towns in the Basque Country. Supported by the City of Aalborg, Denmark; the Basque Country, and ICLEI Europe, it focuses on the uptake of The Basque Declaration, which is the main outcome of the 8th European Conference on Sustainable Cities and Towns.

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