Laboratory for sustainability where liveability meets sustainability
City/Region : Grande-Synthe , France

Grande-Synthe is located at the topmost part of France, near the Belgian border and close to Great Britain. It’s a youthful melting pot, a green and dynamic town, committed to developing its environment in a more sustainable way for its citizens. The enhancement of the natural and built landscapes, arts, culture and heritage is a reflection of the men and women who compose the town. Environmental best practices have been implemented, with a biodiversity protection policy in place (one that includes energy conservation, water, resources economics, etc.). It’s also a town with community participation and empowerment, and healthy lifestyle solutions.

Agendas addressed
DecarbonisationUrban mobilityBiodiversity
Greenfield land and natural spaceWater resources and air qualityClimate change
Public spaceHousingSocial inclusion and integration
Local economies and employment
Pathways followed
  • Ensure equal access to municipal services
  • Involve citizens through participatory implementation
  • Encourage local private and civic engagement
  • Promote social innovation supporting inclusion
  • Nurture a sharing economy
  • Capitalise on local economy and production
  • Create and close local value chains
  • Apply innovative financing approaches
  • Implement sustainable procurement principles
  • Pursue a shift towards a circular economy
  • Wisely select and apply smart technologies
  • Accelerate sustainability and innovation through public procurement
  • Guarantee equal access to information & digital services
  • Support open data standards
  • Prepare policies for socio-cultural changes due to innovation
Accross the camp, signs of daily life are increasingly visible

The goal of city hall is to create a transition through policies in every area of public service.  25 000 people live in Grande-Synthe, a city committed to enhancing sustainability. Areas of naturalised and restored habitats are essential for Grande-Synthe. The economic growth in the 60s due to decisions made by the CECA (Steel and coal economic community) and the French Government transformed Grande-Synthe from a farmer’s village to an industrial town. As a consequence, quickly-built blocks of flats were constructed in Grande-Synthe as housing for workers coming from other countries, and pollution became very high. The decision was made to restore a real quality of life for the inhabitants.

The transformative action must face these almost contradictory challenges: creating a green environment that still has a great deal of factories to ensure employment for the local population. That is the real challenge of the Mayor of Grande-Synthe, Mr Carême.

In Action
Different areas

The development of “natural” areas with a green lung of 130 ha accessible to all the inhabitants by bicycle, the “Puythouck”, has been created around a lake of 28 ha. The slopes created are today the location of a great area of biodiversity named the “sandy hillocks”. The second protected area of 85 hectares was created in 2003 in collaboration with the European Regional Development Fund. It is a semi-natural corridor with several indigenous species.

Four parks have been created in the centre of the different quarters for the relaxation of the inhabitants.

Culture is at the heart of Grande-Synthe, creating a unique identity which both shapes and is shaped by the citizens that live there.

The priority for the town lies in the democratisation of this cultural offer and, in the concentration of its efforts in education and the awareness of its inhabitants. An important biodiversity protection policy is in place, which includes: the reinforcement of natural heritage protection (flora, fauna, and fungi species as well as habitats and biological corridors); and the creation of conservatory orchards for local biodiversity. In addition the policy promotes energy conservation, climate change mitigation through the optimisation of the city’s car stock; the development of solar panels; the optimisation of energy performance in street lighting and public buildings; and the setting-up of performance indicators.

Grande-Synthe welcomes 66 sport associations with 8000 members and 15 sport rooms for a budget of 1 million euro given each year by the town to associations. Facilities include two football grounds, three rugby grounds, an archery area, running and cycling tracks and an equestrian stadium, two swimming pools, an area for playing boules and rooms for martial arts. Special policies have been established to aid young and elderly inhabitants, and socially disadvantaged and unemployed people. The town aims to improve the quality of the environment with many measures, such as enhancing the territorial attractiveness through impressive urban architecture. An Industrial Environment Scheme has been set up to reconcile economic development and environment conservation with the Atmosphere Protection Plan and the Local Plan of Economic Development.


The results of the policies in Grande-Synthe are very beneficial for citizens.

  • The eco-neighbourhood of the Basroch allows families to obtain energy-efficient houses at a low cost
  • The meals in Grande-Synthe cost less than 1 euro in schools. A 20% increase in public transportation has occurred since the new mobility policy has been introduced. with tickets costing no more than 10 euros to have a vibrant cultural scene in Grande-Synthe.
  • The new MSF camp is a success. Social integration is a strong desire in Grande-Synthe and is more likely to happen now. 1500 refugees can reside on the location.
  • A 20% reduction in greenhouse gases. A 20% reduction in energy consumption. The city is now 100% functioning with renewable energy.
  • The Planning and Management Water Plan of the “Delta de l’Aa”, a plan of conservation that aims to improve water resources.
Challenges and lessons learned

The main challenge is to get the approval of the local population. The global transition we are aiming to achieve in Grande-Synthe can be misunderstood if the local population isn’t properly involved.

All of these changes towards a greener, sustainable, participative city is a great challenge and results in great publicity for the city. Even if our population is modest and our environment is industrial, we can achieve something great which makes life better for us all.

The great lesson in this transition is that this is a collective work at every step of the process.



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The European Sustainable Cities Platform was launched in 2016, following the 8th European Conference on Sustainable Cities & Towns in the Basque Country. Supported by the City of Aalborg, Denmark; the Basque Country, and ICLEI Europe, it focuses on the uptake of The Basque Declaration, which is the main outcome of the 8th European Conference on Sustainable Cities and Towns.

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